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Be Advised: Objections Taken Under Advisement Should Be Decided Before the End of the Hearing

Be Advised: Objections Taken Under Advisement Should Be Decided Before the End of the Hearing

In Gestions Shilaem inc. c. Agence du revenu du Québec, 2017 QCCA 1568, the Court of Appeal recently sent a reminder to lower court judges that objections should be decided immediately if possible, or at least before the end of the hearing, especially when a party could suffer irreparable harm as a result.

The appeal was from a judgment of the Court of Quebec (2016 QCCQ 28) dismissing an appeal of a notice of assessment issued by Revenu Québec. Gestions had claimed a deduction for a donation to the charitable foundation run by Gestions’ president. Revenu Québec refused the deduction on the grounds that the foundation’s federal charitable status had apparently been revoked. Given the close ties between Gestions and the foundation, it also imposed a $789,683 fine for gross negligence in Gestions’ tax returns.

At the hearing, Gestions called as a witness a consultant who had assisted in responding to inquiries regarding the revocation of the foundation’s charitable status, with a view to establishing that the whole situation was the result of an administrative error and not gross negligence. The consultant had gathered relevant information and prepared a report, during the course of which he had spoken to various people at Gestions including the president. Revenu Québec objected to the testimony and the report on the basis that it constituted hearsay. The judge took the objection under advisement. In his judgment dismissing Gestions’ appeal, he granted the objection and dismissed the report as hearsay.

The Court of Appeal held that the objection should have been decided immediately so as to allow Gestions to either present other evidence, or seek leave to appeal, as the case may be:

[54] Dans une perspective d’équité et d’efficacité de l’administration de la justice, l’objection formulée dans le cadre de l’enquête devrait autant que possible être tranchée immédiatement, ou du moins en principe avant la fin de l’enquête, particulièrement lorsqu’une partie risque d’en souffrir d’un préjudice irrémédiable. C’est le cas notamment du jugement qui accueille une objection à la preuve.

 […]

 [64] Comme l’écrit cette Cour dans Droit de la famille — 12599, la pratique de prendre des objections sous réserve pour adjudication lors du jugement final « [TRADUCTION] empêche les avocats … si une objection est maintenue … de faire une preuve essentielle d’une autre manière légalement admissible ».

 […]

[67] Le fait pour un juge d’instance de ne pas trancher une objection lors de l’enquête risque de priver les parties du bénéfice d’un appel interlocutoire.

Only objections of minor importance should be taken under advisement until the judgment on the merits:

[61] Il peut arriver qu’un juge doive prendre des objections sous réserve et les trancher au moment de rendre jugement. Une telle méthode peut être nécessaire face à un barrage d’objections, portant particulièrement sur la pertinence, dans le cadre d’une preuve longue et complexe, comportant de multiples questions en litige.

 [62] La prise de telles objections sous réserve jusqu’à jugement final ne devrait cependant s’appliquer qu’aux objections d’ordre mineur ou encore portant sur la pertinence, qui ne sont pas susceptibles de causer préjudice irrémédiable à l’une des parties au dossier.

Parties must of course be vigilant and assist the court in understanding the consequences of the objection and the importance of deciding the issue immediately, or at least before the end of the hearing:

[71] Finalement, les parties et leurs procureurs doivent rester alertes aux conséquences possibles des objections prises sous réserve. Elles doivent soulever ces conséquences auprès du juge de manière à ce qu’il puisse évaluer s’il est préférable de trancher l’objection immédiatement, ou du moins avant la fin de l’enquête.

A useful decision to keep in the trial binder!

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